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Aspetti geopolitici delle risorse minerarie

Le risorse minerali giocano un ruolo fondamentale nello sviluppo di tecnologie per la difesa e munizioni, definendo di conseguenza il potere militare di una nazione. Sono elementi vitali nella produzione di attrezzature difensive come sottomarini, aerei bombardieri, missili e siluri. La capacità di un paese di accedere a risorse minerali affidabili ha un impatto significativo e può essere considerata un’indicazione delle sue capacità militari. Questa capacità è nota come potere minerario. Una nazione che dispone di un ampio accesso a risorse minerali affidabili detiene un potere minerario notevole. Quando un paese combina questo potere minerario con forze militari avanzate, può aspirare a diventare una potenza dominante nel contesto internazionale, influenzando le politiche di sicurezza globale.

La relazione tra le risorse minerali di una nazione e il suo potere è stata riconosciuta da storici, geologi e funzionari per un lungo periodo. Nel 1902, lo storico Brooks Adams sottolineava come la storia avesse dimostrato che i centri di produzione mineraria sono spesso anche i centri dell’impero. Franklin K. Lane, Segretario degli Interni degli Stati Uniti nel 1916, elevava i minerali a pilastri del potere nazionale, un concetto ribadito da George Otis Smith, Direttore del Servizio Geologico degli Stati Uniti, che affermava la ricchezza mineraria come fondamento del potere. Ancora nel 2023, David Humphreys notava come le nazioni potenti si affidino a un’ampia fornitura di risorse minerali. Queste osservazioni convergono sull’idea che le risorse minerali siano un fattore critico per il potere di uno stato. Inoltre, l’importanza dei minerali per le capacità militari è stata evidenziata nel tempo, con il geologo C. K. Leith che nel 1939 indicava il passaggio da una misurazione del potere militare basata sulla forza lavoro a una basata su armamenti e veicoli, sottolineando il ruolo centrale dei minerali. James Boyd, nel 1949, identificava il potenziale minerario come indicatore di forza militare, mentre John D. Morgan, Jr. evidenziava l’industria mineraria come un elemento chiave per la capacità di un paese di sostenere un conflitto. Queste affermazioni enfatizzano l’effetto determinante che le risorse minerali hanno sulle capacità militari e sul potere globale di una nazione.

Considerando il collegamento tra la disponibilità di risorse minerarie e la potenza militare, è logico dedurre che un robusto potere minerario sia fondamentale per la forza militare di una nazione. Esempi illustri includono la Cina, che nel corso del primo ventunesimo secolo si è affermata come leader globale e principale produttore di minerali. Il US Geological Survey evidenzia un marcato incremento nella produzione mineraria cinese dal 1990 al 2018, parallelo alla sua ascesa a potenza dominante, eventualmente qualificandola come superpotenza. Al 2022, la Cina primeggiava nella produzione di 30 su 50 minerali ritenuti critici dagli USA, affermandosi come principale fornitore per molti di questi materiali. Ulteriormente, a novembre del 2023, il ministro cinese delle risorse naturali annunciava l’intenzione di rafforzare la ricerca e l’estrazione mineraria, segnalando la significativa capacità produttiva mineraria interna della Cina in questo secolo.

Oltre a una notevole produzione mineraria, la Cina possiede anche vaste riserve di minerali critici. La sua Amministrazione Nazionale delle Riserve di Cibo e Strategiche amministra scorte di materiali essenziali come alluminio, cobalto, rame, terre rare e zinco. Nonostante i dettagli quantitativi di tali scorte siano riservati, si stima che siano ingenti e in crescita. Le compagnie cinesi detengono inoltre una considerevole influenza sulla produzione mineraria mondiale, controllando direttamente o indirettamente tra il 40% e il 50% della produzione di cobalto nella Repubblica Democratica del Congo nel 2020. Analogamente, detengono una quota predominante nei progetti di estrazione del nichel in Indonesia, rappresentando circa l’84% della produzione di nichel indonesiano utilizzato per le batterie nel 2023.

La Cina importa anche grandi quantità di minerali da nazioni con cui condivide interessi commerciali simili. Una porzione significativa, approssimativamente il 40%, delle sue terre rare pesanti deriva dal Myanmar. Inoltre, pone un forte accento sull’acquisto di litio, soprattutto da produttori australiani, con i quali le imprese cinesi spesso hanno obiettivi commerciali comuni. Grazie alla combinazione delle sue abbondanti produzioni interne, ampie riserve, controllo sulle operazioni minerarie estere e strategiche importazioni, la Cina si è affermata come una superpotenza nel settore minerario all’inizio del ventunesimo secolo. La strategia mineraria del paese è chiaramente orientata a mantenere un flusso costante di risorse minerali, fondamentali tanto per l’economia quanto per il comparto militare, sottolineando l’essenziale ruolo del potere minerario nella sicurezza nazionale e nello sviluppo economico.

Nei primi anni del ventesimo secolo, gli Stati Uniti sono emersi come una potenza dominante, stabilendosi come il principale produttore di minerali a livello mondiale. Già nel 1913, guidavano la produzione di 13 dei 30 minerali più importanti, posizionandosi al secondo posto per altri quattro. Ad esempio, nel 1915, erano responsabili del 60% della produzione globale di rame e del 32% di quella di piombo e zinco. Franklin K. Lane, allora Segretario degli Interni degli Stati Uniti, notava che, con poche eccezioni, gli Stati Uniti erano capaci di produrre ogni minerale essenziale per l’industria, una prerogativa unica a livello mondiale. Entro il 1917, avevano consolidato il loro status come la nazione leader mondiale nella generazione di ricchezza mineraria. Nel corso degli anni ‘20, il loro dominio nel settore minerario si intensificava, diventando il primo produttore di fluorite, un minerale chiave per l’industria siderurgica e chimica. Ciò testimonia la forte produzione mineraria interna degli Stati Uniti durante i primi decenni del ventesimo secolo.

Durante la maggior parte dei primi decenni del ventesimo secolo, il governo USA non aveva accumulato scorte di minerali. Non esisteva una politica consolidata per la riserva di risorse minerarie prima o durante la Prima Guerra Mondiale. Dopo il conflitto, nel 1922, venne creato l’Army and Navy Munitions Board negli Stati Uniti con lo scopo di gestire le forniture militari e organizzare la mobilitazione industriale in vista di future guerre. Successivamente, nel 1939, venne approvato lo Strategic and Critical Materials Stock Piling Act, che istituiva e finanziava ufficialmente un programma di accumulo di risorse strategiche. Tuttavia, con l’ingresso degli USA nella Seconda Guerra Mondiale, l’attenzione del governo si spostò verso la soddisfazione immediata delle esigenze belliche piuttosto che alla creazione di riserve a lungo termine. Pertanto, fino a quasi metà del secolo, gli Stati Uniti si trovavano privi di scorte minerarie significative.

Nonostante questa mancanza di riserve interne, le compagnie americane mantenevano un ruolo preponderante nella produzione mineraria internazionale. Possedevano e gestivano estese miniere in vari paesi dell’emisfero occidentale. In particolare, detenevano il controllo delle più importanti miniere di rame in Canada, Cile e Messico, dominando il mercato globale di questo metallo. Entro la fine degli anni ‘20, solo le quattro principali imprese minerarie di rame statunitensi rappresentavano più della metà della produzione mondiale di rame, estendendo il loro influsso su due terzi dell’intera produzione. Analogamente, gruppi finanziari degli USA avevano una presenza decisiva nei settori di produzione di altri minerali chiave come il nichel in Canada e il vanadio in Perù, confermando il significativo impatto delle corporazioni statunitensi sull’industria mineraria globale durante la prima parte del ventesimo secolo.

Per quanto riguarda alcuni minerali specifici, gli Stati Uniti dipendevano significativamente dalle importazioni, in particolare da quelle provenienti dall’Impero Britannico, con cui insieme controllavano pressappoco il 75% delle riserve minerarie mondiali fino al 1938. Ad esempio, la fonte principale di stagno erano le miniere situate nei territori dell’Impero Britannico, come la Malaya. In modo simile, una grande parte del cromato che arrivava negli USA tra il 1913 e il 1933 proveniva da aree sotto il controllo britannico, come la Rhodesia, o da colonie francesi, come la Nuova Caledonia. Anche per il manganese, gli USA erano fortemente dipendenti dalle importazioni, che in alcuni periodi costituivano oltre il 90% del loro consumo totale. Nel 1913, le maggiori importazioni di manganese negli Stati Uniti provenivano dall’India britannica, dalla Russia e dal Brasile, sottolineando l’importanza delle alleanze commerciali per l’approvvigionamento di tali materiali essenziali durante i primi decenni del ventesimo secolo.

Data la loro considerevole produzione interna, l’espansione delle attività minerarie all’estero e le strategiche importazioni, gli Stati Uniti manifestavano un’influenza mineraria rilevante all’inizio del ventesimo secolo. In questo periodo, l’obiettivo principale del governo USA era proteggere e potenziare l’industria mineraria nazionale, adottando politiche tariffarie protettive. Secondo l’analisi dettagliata di Harold Barger e Sam Schurr sull’industria mineraria americana dal 1899 al 1939, le tasse doganali rappresentavano l’aspetto più influente della politica fiscale sul settore minerario, con l’introduzione di dazi su minerali come piombo, manganese, mercurio, tungsteno e zinco. Inoltre, il governo offriva sostegno all’industria mineraria interna con diverse iniziative. Per esempio, seguito alla Prima Guerra Mondiale, venne fornito aiuto economico agli estrattori di minerali specifici, quali cromato, pirite, manganese e tungsteno, che avevano ampliato le loro operazioni su richiesta del governo ma avevano poi subito perdite. Queste e altre misure politiche attribuivano agli Stati Uniti un potere minerario significativo nei primi anni del ventesimo secolo.

Da tempo, storici, geologi e politici hanno evidenziato il legame fondamentale tra le risorse minerarie di un paese e il suo ascendente. Già nel 1902, lo storico Brooks Adams osservava come le zone chiave di estrazione mineraria tendessero a coincidere con i centri dell’impero. Nel 1916, Franklin K. Lane, allora Segretario degli Interni degli USA, enfatizzava l’importanza vitale dei minerali per il potere statale, un concetto ribadito da George Otis Smith, capo del Servizio Geologico degli Stati Uniti, per il quale la ricchezza mineraria costituiva il fondamento del potere di uno stato. Più avanti, nel 2023, David Humphreys riconfermava che le nazioni influenti si basano su un approvvigionamento robusto di risorse minerali. Questi osservatori concordano sul ruolo cruciale che le risorse minerali rivestono nel determinare il potere statale.

Gli specialisti del settore minerario hanno rimarcato la stretta correlazione tra le risorse di un paese e la sua capacità bellica. C. K. Leith, geologo, nel 1939 faceva notare come la potenza militare fosse sempre più dipendente da veicoli e armamenti, i quali a loro volta dipendono dall’accesso ai minerali. James Boyd, a capo del Bureau of Mines negli USA nel 1949, sottolineava come il potenziale minerario potesse essere considerato un indicatore della forza militare di un paese, mentre John D. Morgan, Jr., un successivo esperto di minerali presso l’Ufficio di Mobilitazione per la Difesa, affermava che il livello di attività dell’industria mineraria di un paese ne riflette la capacità bellica. Queste affermazioni evidenziano direttamente l’importanza delle risorse minerali per il potere militare e generale di una nazione.

Partendo dal presupposto della connessione tra risorse minerarie e forza militare, è intuitivo che un robusto potere minerario sia indispensabile per l’influenza militare di una grande potenza. Un esempio lampante è rappresentato dalla Cina nel nuovo millennio, che si è affermata come una delle principali potenze mondiali e il leader nella produzione di minerali. L’US Geological Survey mette in luce l’impressionante crescita della produzione mineraria cinese dal 1990 al 2018, un’ascesa che parallela il suo rafforzamento come potenza globale, potenzialmente elevandola a superpotenza. Fino al 2022, la Cina dominava la produzione mondiale in 30 dei 50 minerali ritenuti critici dagli USA, diventando così la principale fonte di questi per gli Stati Uniti. Aggiungendo a ciò, nel novembre del 2023, il ministro cinese delle risorse naturali ha annunciato l’intenzione di incrementare gli sforzi in termini di ricerca, esplorazione ed estrazione mineraria, confermando il ruolo di prim’ordine della Cina nella produzione mineraria del primo ventunesimo secolo.

La Cina detiene ampie riserve di minerali cruciali attraverso l’Amministrazione Nazionale delle Riserve di Cibo e Strategiche, accumulando scorte di elementi fondamentali quali alluminio, cobalto, rame, terre rare e zinco. Benché non siano resi noti i dettagli quantitativi di queste riserve, si stima che siano sostanziali e in costante crescita.

Parallelamente, le corporazioni cinesi hanno assunto un ruolo predominante nel settore minerario globale. Attraverso possedimenti diretti e indiretti, nel 2020, controllavano una quota significativa, fra il 40% e il 50%, della produzione di cobalto nella Repubblica Democratica del Congo. Analogamente, detengono una parte maggiore dei progetti di estrazione di nichel in Indonesia, con entità a capitale cinese responsabili per circa l’84% della produzione di nichel indonesiano utilizzato nelle batterie nel 2023.

In aggiunta, la Cina importa volumi importanti di minerali da paesi con cui ha stretto legami commerciali strategici. Un esempio notevole è il fatto che quasi il 40% delle sue terre rare pesanti arriva dal Myanmar, e dipende in modo significativo dalle importazioni di litio, specialmente da fornitori australiani, con i quali esistono spesso sinergie commerciali.

Con la combinazione delle sue estese attività di produzione interna, le strategicamente posizionate riserve minerarie, la dominante presenza nelle operazioni minerarie internazionali e le importazioni strategicamente coordinate, la Cina si conferma come una potenza mineraria dominante nell’era moderna. La sua politica in ambito minerario è chiaramente volta a mantenere un’ampia disponibilità di risorse cruciali, supportando tanto il progresso economico quanto le capacità di difesa nazionale, evidenziando il ruolo vitale del controllo minerario nelle sue strategie di sicurezza e sviluppo economico. Ora, consideriamo la situazione negli Stati Uniti.

All’alba del XX secolo, gli Stati Uniti si affermarono come una superpotenza emergente e divennero il capofila nella produzione di minerali a livello mondiale. Già nel 1913, dominavano la produzione di 13 dei 30 minerali principali, classificandosi secondi per altri quattro. Ad esempio, nel 1915, fornivano il 60% della produzione globale di rame e il 32% di quella di piombo e zinco. Franklin K. Lane, Segretario degli Interni dell’epoca, sottolineava che, a parte poche eccezioni, gli Stati Uniti erano in grado di produrre ogni tipo di minerale richiesto dall’industria, un primato che nessun altro paese poteva vantare. Entro il 1917, avevano rafforzato ulteriormente la loro posizione, diventando “il principale produttore di beni minerari a livello globale”. Negli anni ‘20, il loro predominio nel settore minerario si espandeva con la leadership nella produzione di fluorite, essenziale nell’industria siderurgica e chimica, consolidando così una solida base di produzione mineraria interna nei primi decenni del secolo.

Però, nella prima metà del XX secolo, il governo statunitense non aveva accumulato riserve significative di minerali. Non esisteva un piano strutturato per la conservazione di tali risorse né prima né durante la Prima Guerra Mondiale. Solo dopo il conflitto, nel 1922, venne creato l’Army and Navy Munitions Board, con l’intento di organizzare le forniture militari e la prontezza industriale in vista di futuri conflitti. Successivamente, nel 1939, venne approvato lo Strategic and Critical Materials Stock Piling Act, che istituiva e finanziava un programma nazionale di accumulo di materiali critici. Tuttavia, con l’ingresso degli USA nella Seconda Guerra Mondiale, le priorità si spostarono verso il fabbisogno immediato di risorse per il sostegno bellico, tralasciando l’accumulo di scorte. Di conseguenza, per gran parte dei primi cinquant’anni del secolo, gli Stati Uniti si trovarono privi di riserve minerarie strategiche.

Nonostante queste mancanze, le corporazioni statunitensi si distinguevano per la loro ampia attività mineraria internazionale in quel periodo. Avevano in mano il controllo di numerosi siti estrattivi nell’intero emisfero occidentale. Le più importanti miniere di rame situate in Canada, Cile e Messico, per esempio, erano dominate da entità aziendali degli Stati Uniti, che influenzavano in modo significativo il mercato mondiale di questo metallo. Entro la fine degli anni ‘20, solo le quattro principali società minerarie di rame americane gestivano più della metà dell’intera produzione mondiale di rame, con i capitali statunitensi che si estendevano a controllo su quasi due terzi della produzione a livello globale. Inoltre, i conglomerati finanziari americani avevano una mano forte sulla gestione delle risorse di altri minerali cruciali, come il nichel in Canada e il vanadio in Perù, consolidando l’impatto globale delle aziende americane sul settore estrattivo estero nel corso dei primi anni del XX secolo.

D’altro canto, gli Stati Uniti dipendevano intensamente dalle importazioni di determinati minerali, in particolar modo da quelli provenienti dall’Impero Britannico. Questa collaborazione permetteva di controllare insieme circa il 75% dell’offerta mineraria globale fino al 1938. Il stagno, ad esempio, era acquisito soprattutto da giacimenti situati nei domini dell’Impero Britannico, come la Malaya. In modo analogo, una grande quantità del cromato importato negli USA nel periodo 1913-1933 era estratto da zone sotto l’influenza britannica, come la Rhodesia, o da colonie francesi, quale la Nuova Caledonia. Allo stesso modo, il fabbisogno statunitense di manganese si basava largamente su importazioni, che in certi casi costituivano oltre il 90% del consumo nazionale. Le principali fonti di manganese in quel periodo erano l’India britannica, la Russia e il Brasile, rendendo le importazioni strategiche essenziali per soddisfare le esigenze minerarie degli USA nei primi decenni del ventesimo secolo.

Dato il loro ampio impegno nella produzione mineraria interna ed estera, unitamente alle importazioni strategicamente orientate, gli Stati Uniti detenevano un marcato ascendente nel settore minerario all’inizio del XX secolo. In questo contesto, l’obiettivo principale del governo americano era quello di tutelare e potenziare l’industria mineraria nazionale, adottando politiche tariffarie specifiche. Una dettagliata analisi dell’industria mineraria degli USA, che copre il periodo dal 1899 al 1939 effettuata da Harold Barger e Sam Schurr, evidenziava che l’impatto più significativo delle politiche fiscali sull’estrazione mineraria derivava dall’applicazione di dazi doganali su diversi minerali, quali piombo, manganese, mercurio, tungsteno e zinco. Oltre a ciò, il governo americano forniva sostegno all’industria estrattiva nazionale con una serie di iniziative aggiuntive. Per esempio, seguendo la Prima Guerra Mondiale, vennero forniti aiuti economici ai produttori nazionali di minerali specifici come cromato, pirite, manganese e tungsteno, i quali avevano ampliato le loro operazioni su sollecitazione del governo ma successivamente avevano subito perdite. Queste e altre misure similari attribuivano agli Stati Uniti una posizione di preminenza nel settore minerario globale durante i primi decenni del ventesimo secolo.

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