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La pénétration chinoise au Chili


En octobre 2023, le président chilien Gabriel Boric s’est rendu en République populaire de Chine (RPC) pour participer à un forum commémorant le 10e anniversaire de l’Initiative Belt and Road et pour des réunions bilatérales avec Xi Jinping et de hauts fonctionnaires de son gouvernement. Boric était accompagné d’une délégation composée de leaders gouvernementaux et commerciaux. Lors de cette visite, la société chinoise Tsingshan a annoncé un nouvel investissement de 233 millions de dollars dans le secteur du lithium chilien pour la production de batteries avec des matériaux obtenus à des prix de faveur de l’opération SQM, dans laquelle la société chinoise Tianqi a une participation. D’autre part, peu avant la visite de Boric, la société pharmaceutique chinoise Sinovac a annoncé qu’elle ne procéderait pas, pour des “raisons strictement commerciales”, à un investissement prévu de 100 millions de dollars dans une installation de distribution de vaccins à Santiago et un centre de recherche associé à Antofagasta.

Lors de la réunion bilatérale, l’une des huit accordées par la Chine aux dirigeants en visite au sommet, Xi a accordé une attention particulière à Boric, reconnaissant sa “propension à apprendre” et, compte tenu de son âge de 37 ans, sa probable longue carrière politique au Chili. Dans la tradition politique du poète chilien Pablo Neruda, le peintre chilien et passionné de la Chine Jose Venturelli faisait partie de la délégation, introduisant une dimension de rencontre entre les cultures orientales et occidentales dans les discussions au niveau exécutif, en plus de parler d’affaires.

Relation politique Chili-RPC

Le Chili a été le leader en Amérique latine pour approfondir sa relation avec la Chine dans de nombreux domaines. Il a été le premier pays d’Amérique du Sud à reconnaître diplomatiquement la RPC, avec le gouvernement socialiste de Salvador Allende établissant des relations avec la RPC en décembre 1970. La RPC a choisi de manière pragmatique de continuer les relations avec le gouvernement militaire d’Agosto Pinochet, après que l’armée chilienne ait renversé Allende lors d’un coup d’État en septembre 1973.

Le Chili a également été le premier pays de la région à soutenir l’entrée de la RPC dans l’Organisation mondiale du commerce (OMC) en 1999. Il a également été le premier à reconnaître la RPC comme une “économie de marché” en 2004.

Reflet de la longue relation entre les deux pays, le Chili a été reconnu par la RPC comme un “partenaire stratégique” en 2012, puis comme un “partenaire stratégique global” en 2016. Avec cette relation, les deux gouvernements ont établi des mécanismes pour une coordination continue sur les questions économiques et autres. En 2018, le Chili a rejoint l’Initiative Belt and Road (BRI) de la Chine, l’un des premiers pays de la région à le faire. En 2019, le Chili a rejoint l’institution de la RPC pour le financement des projets BRI, la Banque asiatique pour l’investissement dans les infrastructures (AIIB).

Commerce Chili-RPC

Comme pour la plupart des pays d’Amérique latine, le commerce du Chili avec la RPC a explosé depuis l’admission de la RPC à l’OMC. Les importations chiliennes de la RPC sont passées de 1 milliard de dollars en 2001 à 26,4 milliards en 2022, tandis que ses exportations vers la RPC ont augmenté de 1 milliard à 38,4 milliards. En raison de ses exportations relativement à faible valeur ajoutée de cuivre vers la RPC, le Chili est l’un des rares pays de la région à avoir un excédent commercial net avec le pays.

Poussé en partie par les espoirs générés par la relation économique croissante entre les deux pays, le Chili a été le premier pays d’Amérique latine à signer un accord de libre-échange avec la RPC. L’accord, signé en novembre 2005, faisait partie d’une série d’accords négociés par le Chili à cette époque, principalement avec des nations asiatiques, alors qu’il travaillait à renforcer son intégration dans l’économie mondiale. Pour la RPC, selon des responsables chiliens informés, la négociation avec le Chili a été vue comme une opportunité d’apprentissage pour un accord transpacifique multinational impliquant les États-Unis et d’autres acteurs majeurs que la Chine espérait finalement poursuivre. Le Chili a par la suite négocié un accord supplémentaire avec la RPC pour le commerce des services, signé en avril 2008.

Le cuivre et d’autres biens du secteur minier représentent actuellement plus de 84 % de la valeur des exportations chiliennes vers la RPC. Néanmoins, le gouvernement chilien et les entreprises ont réussi à commercialiser avec succès le vin chilien, le saumon, les cerises et le raisin de table en Chine. Leur organisation de promotion commerciale ProChile est considérée comme la meilleure organisation de ce type dans la région pour travailler avec le marché chinois et dispose de bureaux à Pékin, Shanghai et Guangzhou.

Le Chili a réussi à commercialiser ses raisins, cerises et myrtilles en Chine comme des “produits de luxe”, associés aux festivités et aux cadeaux, permettant au Chili de les vendre à un prix premium, y compris leur transport coûteux, comme par avion et dans des conteneurs réfrigérés. Le saumon chilien a été approuvé pour la vente sur le marché chinois en octobre 2023, et les Chiliens espèrent un autre succès à l’exportation en Chine similaire à celui obtenu avec leurs fruits.

Secteur minier

Le secteur minier est depuis longtemps au cœur de l’engagement économique chinois au Chili. L’industrie chilienne du cuivre nationalisée, gérée par la société d’État chilienne COLDELCO, a empêché des investissements significatifs de la part des entreprises chinoises dans le secteur, contrairement aux investissements chinois substantiels dans les mines au Pérou voisin.

En 2005, China Minmetals a signé un accord d’achat anticipé de 550 millions de dollars avec COLDECO, finançant l’expansion de l’industrie en échange de l’accès chinois au cuivre à un prix convenu. L’accord, conçu pour financer l’expansion de la capacité minière de CODELCO, a désavantagé le Chili lorsque les prix mondiaux du cuivre ont par la suite augmenté, obligeant CODELCO à vendre une grande partie de sa production à la RPC à des prix inférieurs au marché.

La RPC avait également cru que dans le cadre de l’accord, CODELCO lui vendrait une participation dans la nouvelle mine de cuivre Gaby. Le gouvernement chilien, qui avait compris la vente d’une participation dans Gaby comme une simple possibilité, a décidé plus tard de ne pas la vendre aux Chinois. Selon des responsables chiliens de haut niveau informés, cette décision a créé des sentiments négatifs du côté chinois qui ont influencé les investissements de la RPC dans le secteur pendant des années.

Ces dernières années, le lithium est devenu le nouvel objectif des investissements miniers chinois. En 2018, le gouvernement chilien a approuvé un accord de 4 milliards de dollars dans lequel la société chinoise Tianqi a acquis une participation de 24 % dans Sociedad Química de Minera (SQM), l’un des deux propriétaires de concessions majeures de lithium dans le pays, l’autre étant la société américaine Albemarle. L’intérêt déclaré du gouvernement Boric pour nationaliser l’industrie du lithium et établir une société d’État de lithium sur le modèle de CODELCO a suscité une certaine inquiétude, mais n’a pas complètement dissuadé les investisseurs chinois.

Comme mentionné précédemment, la société chinoise Tsingshan s’est engagée à construire une installation de 233 millions de dollars au Chili pour traiter le lithium en phosphate de fer-lithium pour les batteries, signant un engagement avec l’entité publique chilienne du lithium CORFO pour acquérir du lithium à des tarifs pré férentiels de SQM, dans laquelle la société chinoise Tianqi a une participation. Le fabricant chinois de véhicules électriques BYD explore également la possibilité d’établir une usine de traitement du lithium au Chili.

Activités RPC dans le secteur agricole chilien

Conformément à l’établissement de relations commerciales pour la vente de vin, de fruits et de saumon chiliens en RPC, les investisseurs chinois ont établi une présence modeste en tant que propriétaires de terres agricoles, de vergers et de vignobles chiliens, ainsi que distributeurs de vin chilien, et dans l’industrie du saumon.

Dans l’industrie du saumon, en 2019, la société chinoise Joyvio Foods a acquis Australis Seafoods pour 900 millions de dollars, obtenant le contrôle des fermes de saumon chiliennes. Par la suite, il y a eu plusieurs problèmes avec la gestion de l’entreprise et un litige sur la façon dont l’entreprise était représentée au moment de l’acquisition, ce qui a poussé Joyvio à intenter des actions en justice contre les vendeurs originaux.

Activités RPC dans le secteur de la construction au Chili

Au cours des premières années de l’avancée chinoise dans la région, le processus formel compétitif de passation des marchés publics chiliens, supervisé par des institutions d’évaluation et de contrôle techniquement compétentes, a empêché la Chine de remporter des travaux d’infrastructure dans la région par le biais d’accords “État à État” que les entreprises chinoises avaient utilisés dans le monde en développement.

Cependant, ces dernières années, les entreprises chinoises sont devenues plus sophistiquées dans leur participation aux processus d’appels d’offres publics chiliens, y compris par le biais de projets de partenariat public-privé.

Le premier effort significatif de la Chine pour remporter un projet dans le secteur de la construction au Chili a été une offre de China Railway Group et China Road and Bridge pour construire un pont suspendu de 2,6 kilomètres reliant l’île de Chiloé au continent chilien. Le consortium chinois s’est retiré, apparemment parce qu’il percevait qu’il n’était pas le fournisseur privilégié, et le projet a été par la suite attribué à la société sud-coréenne Hyundai.

Malgré ce revers initial, China Railway Construction Corporation (CRRC) a par la suite remporté plusieurs projets d’infrastructures de transport. En 2021, la CRRC a remporté un contrat pour améliorer un segment de l’autoroute principale du Chili, l’autoroute 5, de Talca à Chillán, et la gérer en tant que route à péage. La même année, elle a remporté un contrat pour la construction de la ligne 7 du métro de Santiago. En février 2023, la CRRC a remporté un contrat pour améliorer un second segment de l’autoroute 5, de Chillán à Collipulli.

Séparément, China Road and Bridge Corporation (CRBC) a remporté un projet de 224 millions de dollars pour la construction de trois hôpitaux publics dans la région du Maule.

Activités RPC dans le secteur de l’électricité chilien

L’expansion commerciale la plus significative de la Chine au Chili s’est produite dans le secteur de l’électricité du pays. Comme dans le secteur de la construction, les entreprises chinoises ont initialement rencontré plusieurs revers dans l’électricité. La China National Water Resources and Hydropower Corporation cherchait à construire des barrages dans la région écologiquement sensible de la Patagonie chilienne, tandis que China State Grid construirait les câbles pour la transmission de l’énergie vers les centres de population chiliens plus au nord, dans le projet Hydroayssen. Cependant, la sensibilité environnementale a conduit à l’annulation d’Hydroayssen en 2014.

Malgré ce revers, par le biais d’acquisitions, les entreprises chinoises ont acquis le contrôle d’une part substantielle du secteur. Les principales transactions comprennent l’achat par China Southern Power d’une participation de 28 % dans Transelec du Chili en 2018 pour 1,3 milliard de dollars, et l’acquisition par China Three Gorges d’Atiaia Energy en 2019. En juin 2020, China State Grid a acquis la compagnie de distribution d’électricité chilienne Chilquinta pour 2 milliards de dollars. En novembre 2020, elle a acheté le distributeur d’électricité chilien CGE à l’espagnole Naturgy pour 3 milliards de dollars. À elles seules, ces deux dernières transactions donnent à State Grid le contrôle d’environ 54 % des clients d’électricité du pays.

Outre la génération et la transmission d’électricité, dans le marché des transports publics, la chinoise BYD a vendu 455 bus électriques au Chili, y compris leur utilisation par l’autorité de transport public de Santiago, RED. Santiago possède maintenant la plus grande flotte de bus électriques chinois de toute ville en dehors de la RPC.

Activités RPC dans le secteur financier chilien

La RPC dispose d’une infrastructure financière relativement solide pour faire des affaires au Chili. Trois grandes banques chinoises ont une présence dans le pays : China Construction Bank, qui est entrée en 2016, Bank of China, qui est entrée en 2016, et China EXIM Bank, autorisée à opérer dans le pays en 2021.

Au niveau national, en 2015, le Chili a signé un accord de swap de devises de 8,1 milliards de dollars avec la RPC, alors que le pays cherchait à devenir un centre clé de compensation pour les transactions basées sur le RNB de la RPC dans la région.

Activités RPC dans le secteur numérique chilien

Comme ailleurs en Amérique latine, les entreprises chinoises ont conquis une part significative de l’infrastructure des télécommunications chiliennes et du marché des appareils, ainsi que d’autres secteurs numériques.

Sur le marché des smartphones, Huawei est le principal fournisseur de l’opérateur téléphonique WOM et un fournisseur important pour Movistar et Claro. La chinoise Xiaomi a également un réseau de vente et une présence importante dans le pays.

Au-delà des smartphones, Huawei est un fournisseur majeur du backbone des télécommunications chiliennes et actuellement le principal concurrent pour construire son réseau 5G, après que le gouvernement chilien ait décidé en 2021 de ne pas l’exclure. La victoire de WOM dans une partie importante d’une importante vente aux enchères de spectre 5G en 2021 positionne encore davantage Huawei pour jouer un rôle dans le 5G chilien en tant que principal fournisseur de WOM.

En ce qui concerne la connectivité par fibre optique, Huawei Marine a construit un câble en fibre optique important, l’Austral, reliant les villes du sud du Chili, y compris Puerto Montt et Punta Arenas, et a tenté de vendre au gouvernement chilien la construction d’un câble transpacifique reliant le Chili à l’Asie via Hong Kong. En 2020, le gouvernement a choisi une offre alternative de la société japonaise NEC, pour construire un câble en utilisant une route différente via l’Australie. Le financement international pour le câble ne s’est jamais matérialisé, cependant, et la proposition originale de Huawei est à nouveau en discussion.

Comme dans d’autres pays d’Amérique latine, Huawei gère plusieurs centres de données au Chili, conservant des données sensibles et des propriétés intellectuelles de personnes et d’entreprises opérant dans le pays dans le cloud de Huawei.

Outre les télécommunications, les entreprises chinoises de capteurs et de sécurité Hikvision et Dahua jouent un rôle majeur sur le marché chilien. En 2020, un contrat public attribué à Hikvision pour l’installation de caméras dans la région métropolitaine de Santiago a été annulé après l’émergence de questions concernant la corruption dans l’attribution. La société chinoise de scanners Nuctec est également présente au Chili, y compris un bureau à Santiago.

Le fournisseur chinois de grues ZPMC est largement utilisé dans les ports chiliens, y compris le principal port commercial de conteneurs de San Antonio. La société de ports et de logistique APM, qui opère dans huit sites à travers le Chili, a un partenariat stratégique avec ZPMC pour l’achat et le co-développement d’équipements. La présence de grues ZPMC est considérée comme une menace numérique potentielle car les scanners inclus dans les appareils collectent des données sensibles sur le contenu des conteneurs passant par les ports où ils opèrent.

En 2021, la grande société technologique chinoise Aisino a remporté un appel d’offres avec le Registre civil chilien pour produire et gérer des cartes d’identité et des passeports, mais a été disqualifiée tard dans le processus.

Activités RPC dans le secteur spatial chilien

Comme dans d’autres pays de la région, la RPC a cherché à avoir une présence dans le secteur spatial du Chili. L’activité la plus significative de la RPC dans le secteur spatial au Chili est le Centre d’astronomie sud-américain de l’Académie chinoise des sciences (CASSACA), sur la colline de Calán dans la région métropolitaine de Santiago, en fonctionnement depuis 2013.

Le personnel de la RPC est également présent dans un observatoire exploité par l’Organisation européenne pour la recherche astronomique dans le désert de Paranal au Chili et avait précédemment cherché la permission de construire sa propre installation dans la région, mais s’est vu refuser l’autorisation par le gouvernement chilien.

En 2016, la RPC a également exploré la possibilité de remplacer le système satellitaire chilien FASAT-C construit par les États-Unis avec le système Beidou de la Chine, mais l’initiative n’a pas abouti.

Engagement militaire et de sécurité

L’engagement militaire et de sécurité de la RPC avec le Chili a été relativement limité.

Contrairement à de nombreux autres pays de la région, les forces armées chiliennes n’ont ni acheté, ni reçu en cadeau des systèmes d’armes chinois majeurs. Néanmoins, les entrepreneurs de défense chinois participent régulièrement aux conférences de l’industrie militaire chilienne, FIDAE et Exponaval.

Le Chili a reçu des délégations d’institutions militaires chinoises et a envoyé un nombre limité de personnes en Chine pour la formation. En 2013, le destroyer chinois Lanzhou, la frégate lance-missiles Liuzhou et un navire de soutien de carburant ont visité le Chili, ont mené des exercices conjoints avec des homologues de la marine chilienne et ont ensuite traversé le détroit de Magellan. En novembre 2018, le navire-hôpital chinois Peace Arc a fait escale au port de Valparaiso. Les gouvernements chinois et chilien ont également eu des discussions sur l’accès de la marine chinoise à Punta Arenas pour soutenir la maintenance des installations chinoises en Antarctique Dans le domaine de l’application de la loi, dans le contexte de la présence de groupes criminels organisés chinois opérant au Chili, la Police d’investigation chilienne travaille avec l’Institut Confucius de la RPC à l’Université Saint-Thomas pour l’éducation sur la langue chinoise et d’autres aspects du pays.

Infrastructure intellectuelle et réseautage

Malgré ses institutions fortes et son système éducatif, les liens académiques et people-to-people du Chili avec la RPC ont été inégaux. Le pays a été relativement en retard pour établir des instituts Confucius dans le pays. Il en possède actuellement seulement trois : à l’Université catholique et à l’Université Saint-Thomas à Santiago, et à l’Université de la Frontière à Temuco, Araucanía. Le dernier est le plus récent, inauguré seulement en décembre 2020. L’Université Saint-Thomas accueille également le CRICAL, l’organisation centrale de la RPC pour tous les Instituts Confucius en Amérique latine.

Comme dans d’autres pays d’Amérique latine, les Instituts Confucius au Chili jouent un rôle important en tant que porte d’accès pour le gouvernement chinois pour entrer en contact avec des étudiants chiliens intéressés à étudier la RPC et la langue chinoise, en les reliant à des bourses d’études pour étudier en Chine, financées par des organisations gouvernementales chinoises et de grandes entreprises chinoises telles que Huawei.

Au-delà des programmes de langue, tels que ceux offerts par les Instituts Confucius affiliés au gouvernement chinois, le Chili manque encore d’un programme d’études sur la Chine de quatre ans dans une grande université.

Dans le domaine des affaires, la Chambre de commerce Chine-Chili (CHICIT) est un forum important reliant les entreprises chinoises et chiliennes intéressées par les opportunités dans les deux pays.

La RPC maintient également un large éventail de réseaux people-to-people dans le pays, généralement liés au Département du travail du Front uni du Parti communiste chinois. Ceux-ci incluent la Société d’amitié Chine-Chili, le parrainage de voyages en Chine pour des universitaires, des journalistes et d’autres Chiliens.

Activités médiatiques de la RPC au Chili

Comme dans de nombreux autres pays de la région, la RPC mène une série d’activités pour soutenir une couverture positive et une image positive de la RPC au Chili. Celles-ci incluent des accords avec des médias chiliens, dans lesquels les organisations médiatiques d’État de la RPC fournissent des images, des vidéos et d’autres contenus à ceux-ci, y compris un tel accord entre China Media Group et La Tercera du Chili. Étant donné qu’aucune grande organisation médiatique chilienne n’a de bureau dans la RPC, la fourniture de tels matériaux permet à la RPC de contrôler de manière significative la narration par rapport à la façon dont ses dirigeants et les événements en Chine sont perçus à travers les médias chiliens.

La RPC achète régulièrement des suppléments d’information dans des journaux chiliens majeurs tels qu’El Mercurio et La Tercera. Ces matériels soutiennent les objectifs de messagerie de la RPC à deux niveaux. D’une part, parce qu’ils ressemblent à d’autres contenus d’information du journal, beaucoup peuvent les lire sans reconnaître qu’il s’agit de propagande produite par le gouvernement communiste chinois. En même temps, parce que ces suppléments sont une source importante de revenus pour des médias souvent en difficulté, certains peuvent s’autocensurer dans leur contenu dans d’autres domaines pour éviter d’offenser leurs clients de la RPC.

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